Guerra civile corre verso le zone centrali del Myanmar

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La guerra nei prossimi mesi sarà quasi certamente condotta con crescente intensità nelle popolose zone centrali del Myanmar e sarà una lotta molto diversa.

Anche prima della fine della stagione secca che ha drammaticamente sconvolto l’equilibrio militare in Myanmar, prendono già forma i contorni ampi e profondamente preoccupanti del conflitto per il resto del 2024 e nel 2025.

Negli ultimi mesi, ampie zone di confine del Paese sono passate sotto il controllo dei potenti eserciti di minoranze etniche a causa delle sconfitte a cascata subite dalle forze militari del Consiglio di Amministrazione dello Stato (SAC).

stato shan birmano
Taaung National Liberation Army northern Shan state. (Photo by AFP)

Ma la guerra nella prossima stagione delle piogge e oltre sarà quasi certamente condotta con crescente intensità nelle popolose zone centrali del Myanmar e sarà una lotta molto diversa.

A meno che non si verifichi un’implosione politica del regime di Naypyidaw – uno scenario ipotizzabile ma ancora improbabile – il già evidente spostamento delle principali ostilità verso il centro del potere nazionale promette un conflitto molto meno organizzato e più brutalmente distruttivo di qualsiasi altro visto finora, con conseguenze umanitarie inevitabilmente disastrose.

Nel peggiore dei casi, si potrebbe assistere a un’ondata di uccisioni e spostamenti di popolazioni che non si vedeva nel Sud-Est asiatico dai tempi delle guerre indocinesi degli anni Settanta.

L’entità delle recenti perdite sul campo di battaglia dall’esercito e l’impatto sul morale offrono motivi per sperare che la prossima fase della guerra possa essere, per quanto brutta e brutale, almeno breve e che l'”offensiva strategica” annunciata dal governo di unità nazionale (NUG) dell’opposizione lo scorso dicembre spinga il regime militare indebolito verso il collasso o rompa la coesione dell’esercito.

Resta da vedere fino a che punto siano giustificate le previsioni dell’opposizione di un crollo del regime, ma i presagi sono nel migliore dei casi contrastanti.

Di certo, le tre distinte campagne lanciate dalle organizzazioni di resistenza etnica (ERO) nella stagione secca conclusasi a maggio hanno effettivamente ridisegnato la mappa militare e amministrativa del Myanmar tanto da non poter essere invertito dal regime militare in difficoltà nel prossimo futuro, se mai lo farà.

Lanciata dall’Alleanza tripartita della Fratellanza, composta da eserciti insorti di etnia Palaung, cinese Kokang e Rakhine, l’Operazione 1027 è iniziata il 27 ottobre dello scorso anno e ha poi attraversato il nord dello Stato Shan, sottraendo città al controllo della SAC e interrompendo le più importanti arterie commerciali verso la Cina.

L’Operazione 1027 si è sovrapposta a una campagna altrettanto ben preparata e tuttora in corso condotta da metà novembre dalla forza numericamente più consistente della Fratellanza, l’Esercito dell’Arakan (AA), che in una raffica di assalti si è impadronito della maggior parte del centro e del nord del suo Stato natale di Rakhine, sul Golfo del Bengala.

All’inizio di marzo, poi, è toccato all’Esercito per l’indipendenza del Kachin (KIA) lanciare un’offensiva strategica che, in meno di due settimane, ha alleggerito la pressione sulla sua “capitale” di Laiza, al confine con la Cina, e ha fatto saltare una serie di basi militari lungo la strada strategica tra la capitale dello Stato Kachin, Myitkyina, e la città portuale di Bhamo, sul fiume Ayeyarwady.

I colpi devastanti dei ribelli

Le forze del SAC continuano a resistere nei principali centri urbani, in particolare a Lashio nello Stato Shan, a Sittwe nel Rakhine e a Myitkyina nel Kachin. Ma il successo incontrollato di queste campagne di insurrezione – in tutti e tre i casi frutto di mesi di pianificazione e preparazione – ha inferto colpi senza precedenti alla forza lavoro, alle munizioni e al morale dell’esercito.

Le valutazioni delle perdite sul campo di battaglia in Myanmar hanno più a che fare con congetture informate che con la certezza statistica, ma è ragionevole concludere che dalla fine di ottobre l’esercito ha perso almeno 8.000 e probabilmente più di 10.000 uomini uccisi o catturati.

Questo bilancio emerge da una ripartizione prudente delle perdite probabilmente subite nello sconfinamento di due quartieri generali del Comando Operativo Militare di dimensioni divisionali, di almeno 30 sedi di battaglioni, di un grande complesso di addestramento militare nella città di Minbya, in Rakhine, e di diverse centinaia di postazioni minori dell’esercito e della polizia di frontiera.

Non sono compresi gli oltre 4.000 soldati che sono stati autorizzati a rientrare nei ranghi dell’esercito dopo la resa, all’inizio di gennaio, di un Comando Operativo Regionale (ROC) a Laukkai, capitale della regione di Kokang nello Stato Shan. Se nelle prossime settimane dovessero cadere anche il ROC di Sittwe e un altro MOC a Buthidaung, nel Rakhine, il bilancio ovviamente aumenterebbe ulteriormente.

L’impatto di questa disfatta su un esercito che già si trovava ad affrontare una crisi di sovraccarico del personale ha senza dubbio scosso la fiducia ai livelli di comando fino al midollo e ha quasi certamente innescato la decisione, presa all’inizio di febbraio, di attivare una legge sulla coscrizione nazionale con un processo di richiamo che inizierà ad aprile.

La mole di equipaggiamento e munizioni perse in queste sconfitte seriali non è stata meno problematica. Oltre ad enormi quantità di armi leggere e piccolo calibro, l’esercito ha perso decine di obici pesanti da 122 mm e alcuni da 155 mm e almeno 50 veicoli blindati. Questo ha dato agli eserciti etnici della Fratellanza capacità convenzionali mai esercitate prima.

La sovrapposizione di queste perdite umane e materiali su una mappa del Myanmar rivela un regime politicamente ed economicamente in bancarotta, accerchiato a est, ovest, nord e sud-est da forze di opposizione etnica aggressivamente assertive e impegnate a rovesciarlo, mentre allo stesso tempo affronta un’implacabile resistenza popolare nella tradizionale base di potere dell’esercito nelle zone centrali del Myanmar.

La logica militare suggerisce che, in termini strategici generali, questa correlazione di forze può terminare solo con la sconfitta del regime golpista in carica. La questione essenziale è la durata e il costo di questo processo.

La lotta sanguinosa che verrà nelle zone centrali del Myanmar

Le aspettative che i recenti progressi nelle zone di confine abbiano innescato un “punto di svolta” che possa tradursi in un’offensiva strategica a livello nazionale sono quasi certamente premature e devono essere messe in relazione ai fattori psicologici e materiali che suggeriscono la possibilità, o addirittura la probabilità, di una lotta molto sanguinosa e prolungata nelle regioni centrali del Paese.

In primo luogo, sarebbe ingenuo trascurare le peculiari psicosi di una casta militare al potere che, in sette decenni di potere, privilegi e impunità, è arrivata a considerarsi non solo il difensore della sovranità della nazione, ma anche l’indispensabile custode della sua anima.

L’ossessione messianica dell’élite militare per la salvezza nazionale e una radicata xenofobia che non è mai stata lontana dalla superficie si fondono abbastanza facilmente in una lotta più concreta per l’autoconservazione istituzionale e personale.

A rafforzare queste mentalità e a fare senza dubbio presa su alcuni sostenitori del regime è la narrazione di un Tatmadaw esaurito e assediato che nei primi anni Cinquanta rimase saldo e alla fine prevalse contro le forze insurrezionali che allora devastarono le zone centrali del Myanmar.

Per la maggior parte dei ranghi dell’esercito, tuttavia, la disciplina istintiva, la paga e la difesa della famiglia e dei compagni hanno senza dubbio un peso psicologico maggiore di qualsiasi lettura distorta della storia. A livello materiale, è anche importante capire che le perdite subite dall’esercito a partire da ottobre sono gravi ma non decisive.

Secondo una valutazione provvisoria di una fonte di intelligence, l’esercito conta ancora quasi certamente circa 70.000 uomini, sostenuti da unità di polizia e milizie armate organizzate sotto una struttura di comando unificata. Un consenso più ampio tra gli analisti indipendenti sostiene questa stima approssimativa.

Inoltre, almeno alcune di queste forze costituiscono il nucleo pretoriano del governo militare.

La maggior parte di essi è raggruppata sotto i Comandi militari regionali (RMC) di Naypyidaw e Yangon e comprende compagnie di forze speciali e battaglioni addestrati aviotrasportati. Altri sono battaglioni d’assalto provenienti da divisioni di fanteria leggera (LID) comandate a livello centrale, ma ora gravemente danneggiate, basate intorno al cuore del Paese in città chiave come Meiktila, Magwe, Pakokku e Bago.

Non diversamente dalle Waffen SS della Germania nazista, queste unità lealiste sono composte da truppe ben equipaggiate e disciplinate, con un elevato spirito di corpo e un’indubbia disponibilità a intensificare la lotta con le spalle al muro.

Nei prossimi mesi, quando i combattimenti si diffonderanno nelle pianure centrali, queste unità saranno sostenute dall’artiglieria e dall’aviazione che, secondo gli eventi dell’ultimo anno, non si faranno scrupoli a radere al suolo intere comunità urbane dove operano le forze di resistenza popolare o cercano di prenderne il controllo. Potrebbero anche essere sostenute da unità corazzate che finora non hanno praticamente svolto alcun ruolo nella guerra.

Dall’altra parte del divario esistenziale del Myanmar ci sono le neoformate Forze di Difesa del Popolo (PDF) che dalla metà del 2021 si sono dimostrate sempre più abili nelle operazioni di guerriglia in vaste aree del Myanmar centrale, in particolare a Sagaing ma anche a Mandalay, Magwe, Bago e nel Tanintharyi meridionale.

Tuttavia, a differenza degli eserciti etnici che da ottobre hanno schierato battaglioni e brigate addestrati ed equipaggiati in offensive strategiche accuratamente pianificate, i PDF nel cuore del Myanmar combattono come coalizioni sciolte di guerriglieri poco armati che in gran parte hanno imparato sul campo.

Operando per lo più senza una direzione strategica e con un comando e controllo tattico spesso debole, queste bande armate non hanno ancora l’organizzazione e l’equipaggiamento necessari per condurre operazioni offensive sostenute contro forze convenzionali che manovrano in forze. In breve, se gli eserciti etnici sono pronti alla “offensiva strategica”, i loro alleati PDF non lo sono di certo.

Questa forte disparità solleva la prospettiva di una guerra potenzialmente prolungata e selvaggia nei cuori affollati del Myanmar, con perdite molto più pesanti nelle file della resistenza rispetto a quanto visto finora, accompagnate da livelli di sfollamento dei civili che potrebbero superare i 2,3 milioni di persone già cacciate dalle loro case.

Evitare il caos

Due variabili critiche possono servire a mitigare o forse a evitare la discesa in un caos anomico e senza limiti.

La più urgente riguarda la capacità militare e la misura in cui le principali ERO sono pronte ad aumentare l’addestramento e il supporto logistico per le PDF e, in alcuni teatri, a impegnare la propria forza lavoro.

Il quadro per tale cooperazione esiste già su vari fronti dove le ERO, in particolare Kachin, Karen e Ta’ang, hanno addestrato, equipaggiato e guidato le PDF affiliate fin dai primi giorni della resistenza armata al colpo di Stato.

Tuttavia, il potenziamento delle capacità delle PDF nei prossimi mesi e nel prossimo anno richiederà un livello di sostegno molto più elevato, basato su un più stretto coordinamento tra una “coalizione di volenterosi” dell’ERO e il Ministero della Difesa del NUG.

In particolare, sarà richiesta la disponibilità a mobilitare ed equipaggiare le unità regolari delle PDF con armi più pesanti – in particolare mitragliatrici pesanti antiaeree e mortai – attingendo dalla cornucopia di munizioni catturate negli ultimi mesi.

Sullo sfondo di un rapporto tradizionalmente conflittuale tra le minoranze etniche e la dominante Bamar, gli impedimenti politici e finanziari a una simile iniziativa strategica sono significativi. Ma il “momento cruciale” per prendere decisioni difficili, focalizzate sul futuro piuttosto che sul passato, è probabilmente arrivato.

Sarà anche importante se non fondamentale il ruolo della Cina. Non è ancora chiaro se la Cina tenterà di usare la propria influenza sull’Alleanza della Fratellanza affinché limiti il sostegno in vasta scala alle Forze di Difesa sotto il comando e controllo del NUG nelle zone centrali; o in alternativa se è giunta a considerare gli alleati della Fratellanza come amici di valore nel proteggere i propri interessi nelle zone centrali del Myanmar e più in generale nel futuro dopo Consiglio di Amministrazione dello Stato.

Una seconda variabile dipende dalle forze di difesa nell’adottare una strategia militare unificata. I pericoli di attacchi non coordinati nell’offensiva strategica sono stati ampiamente dimostrati durante la passata stagione secca a Kawlin, un centro di distretto senza importanza strategica nel Sagaing Superiore catturato dalle Forze di Difesa locali sostenuti dal KIA il 6 novembre nel picco della euforia dell’offensiva.

Kawlin è stata salutata come un modello di amministrazione liberata dal NUG ed è stata poi bombardata, spopolata e infine ripresa dai militari a febbraio, facendo sorgere l’ovvia domanda per cui è stata presa in assenza di un piano più vasto.

Ad inizio marzo, lo stesso approccio è stato adottato a Kani, cittadina sul fiume Chidwin nel Sagaing Superiore dove le forze di difesa locale hanno unito le forze nel tentativo determinato di conquistare il centro per doversi ritirare a causa dell’intensa pressione dell’esercito dieci giorni dopo.

Entrambi i casi rispecchiano la realtà che, mentre le guarnigioni dell’esercito sono spesso isolate e deboli, il passaggio alla conquista di città in questa fase della guerra invita ad un contrattacco concertato a cui le PDF non sono in grado di resistere. Se questi rovesci sono potuti accadere a Sagaing, dove le PDF hanno fatto progressi sul campo di battaglia faticosamente conquistati, anche incursioni simili nelle regioni di Mandalay o Magwe verrebbero certamente respinte.

Al posto di un opportunismo scoordinato e costoso, un approccio strategico che offra maggiori prospettive di successo si concentrerebbe probabilmente non sui centri abitati, ma sulle arterie di comunicazione e di rifornimento. Affermare progressivamente il controllo lungo le autostrade e limitare i movimenti militari tra le città ha due ovvi vantaggi.

In primo luogo, attira le forze armate fuori dalle basi urbane in estenuanti operazioni di apertura delle strade che col tempo diventano proibitive. Questa dinamica è già visibile sull’Asia Highway verso il confine thailandese a Myawaddy, dove i Karen e i PDF alleati hanno sostanzialmente preso il controllo della strada a est della città di Kawkareik.

In secondo luogo, in un contesto di costante vessazione da parte della guerriglia che si spinge fino alle aree urbane, un’offensiva primaria incentrata su strade e ferrovie offre tempo e spazio per la costruzione di unità PDF meglio organizzate a livello di battaglione e brigata – forze che, nel contesto di una pianificazione strategica più ampia, saranno infine in grado di prendere e tenere i centri urbani.

Né il miglioramento delle capacità della PDF né l’adozione di un approccio strategico alle operazioni nelle aree centrali possono o devono essere dati per scontati. Anzi, il peso delle sfide politiche e logistiche che impongono al NUG, al centro di uno spazio di battaglia spaventosamente frammentato, probabilmente gioca a loro sfavore.

L’alternativa ai progressi su entrambi i fronti cruciali, tuttavia, potrebbe essere una discesa in anni di violenza sempre più caotica e costosa, con ripercussioni regionali impossibili da prevedere.

Anthony Davis, Asiatimes

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